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Las actitudes generosas influyen positivamente en el bienestar de los jóvenes a largo plazo

Los jóvenes altruistas se deprimen menos

En nuestro país, un 5% de los adolescentes sufren o han sufrido depresión. Un problema que, de no tratarse a tiempo, puede acabar generando actitudes autodestructivas que pueden ir desde el consumo de drogas a la autolesión, o a participar en peleas o robos y, en última instancia, a intentar quitarse la vida. En EE.UU. el suicidio es, precisamente la tercera causa de muerte entre los jóvenes de entre 11 y 18 años. Según David Shaffer, profesor de Psiquiatría y Pediatría de la Universidad de Columbia en Nueva York, mientras que un 15% de los jóvenes le da vueltas a la idea de acabar con su vida, cerca del 10% llega a intentarlo. Algo que algunos de ellos acaba logrando. Sin embargo, una investigación llevada a cabo por un equipo de psicólogos de la Universidad de Illinois, liderado por la profesora Eva Telzer, ha descubierto que las actitudes altruistas entre los adolescentes influyen en que se den menos casos de depresión.

El estudio se llevó a cabo con jóvenes de entre 15 y 16 años. Chicos y chicas a los que les gusta realizar acciones en beneficio de otros, como realizar acciones de voluntariado o donar dinero a miembros de su familia y que, según revela la investigación, son menos propensos a padecer depresión que los que se dedican a actividades de riesgo o usan el dinero en sí mismos.

Durante la investigación se observó el lóbulo estriado ventral del cerebro, lugar donde se reflejan los sentimientos de placer en respuesta a las recompensas. En estudios previos ya se había logrado demostrar que la actividad del lóbulo estriado ventral tiende a ser más pronunciada en la adolescencia, lo que parecía indicar que en esta edad se vive con mucha mayor intensidad el placer de la recompensa que en otras etapas de la vida, lo que lleva a tomar actitudes arriesgadas e imprudentes. Según explica Telzer, desde la infancia a la adolescencia la tasa de morbilidad y mortalidad aumenta entre el 200% y 300%, debido fundamentalmente a los comportamientos riesgo que desarrollan los niños y que podría, sin duda, prevenirse. Según Telzer, en esta época pueden aparecer también los primeros síntomas depresivos.

Los investigadores realizaron escáneres cerebrales para medir la actividad del lóbulo estriado ventral en jóvenes involucrados en actividades que implicaban dar su dinero a otros, a otros que asumen riesgos financieros con la esperanza de tener beneficios y, finalmente, a otros que prefieren no mover su capital. Los científicos valoraron los síntomas de depresión en todos ellos al principio y al final de un año y, según la actividad del lóbulo estriado ventral en respuesta a las diferentes recompensas, se aventuraron a predecir si los síntomas de depresión de los sujetos empeorarían o mejorarían con el tiempo.

Telzer explica al respecto que si las pruebas muestran niveles más altos de activación en el estriado ventral como respuesta a la recompensa, en el contexto de las actividades en las que se asumen riesgos con el dinero, con el tiempo se muestra un incremento de los síntomas de depresión. Sin embargo, los que tienen un mayor sentimiento de recompensa al realizar acciones desinteresadas con su dinero, lo que muestran es un descenso en las señales de depresión.

La activación del estriado ventral no sólo sería entonces una muestra de la tendencia al riesgo de los jóvenes, sino también de que la persona es capaz de sentirse recompensada sólo con la realización de acciones en beneficio de los demás, lo que puede llegar a importarles más que el sentimiento en sí. Esto supone un estado de bienestar mucho más duradero y mentalmente más saludable. Para Telzer, sería posible “redirigir a los adolescentes” desde las decisiones y riesgos egoístas a la adopción de actitudes más generosas, lo que les reportaría un “impacto positivo en su bienestar a largo plazo. “Lo emocionante de esto es que la misma área del cerebro puede predecir tanto perjuicios para el bienestar como la protección del bienestar. Todo dependiendo del contexto en el que suceda“, explica Telzer.

Fuente: Universidad de Illinois

Imagen: Wikimedia Commons. Autor: U.S. Fish and Wildlife Service Southeast Region (2Rafael Gonzalez, USFWS biologist and volunteer, Maria Mercedes Acosta helping girl plant an endangered Matabuey tree at the Puerto Rico Zoo) 

 

 

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