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Los primeros, para los profesores, llegarán antes de fin de año. Los alumnos tendrán que esperar a 2016 para las suyas

Retrasado el lanzamiento del ordenador de bolsillo BBC Micro Bit

Bien conocida por sus programas educativos y documentales, la BBC (British Broadcasting Corporation), también ha promocionado diversos campos de la ciencia y la tecnología. Y recientemente ha creado un ordenador de bolsillo en la línea de las placas Arduino o Intel Curie, pero con un enfoque y configuración notablemente diferente. En palabras de Sinead Rocks, director de BBC Learning, “pretendemos que los jóvenes se expresen digitalmente”. Para ello la BBC regalará la placa a los estudiantes de 11 a 12 años de las escuelas británicas. El propósito de la BBC es proporcionar un millón de equipos a los niños, de forma que tengan un dispositivo que mediante un PC o un móvil, pueda ser programado de forma sencilla.

Su lanzamiento estaba previsto para octubre de este año. En los planes iniciales se esperaba que una vez satisfecha la demanda para las escuelas, la placa estaría también disponible comercialmente para ser comprada sobre finales de este año, aunque se desconoce por el momento qué precio tendrá. Sin embargo un problema “en la fuente de alimentación”, que afectaba a “un reducido número de unidades”, ha hecho que se retrase el lanzamiento. Un portavoz de la BBC indicó que dado que se trata de garantizar la fiabilidad y robustez del dispositivo, por lo que se ha optado por volver a revisar la placa antes de suministrarla a los destinatarios. Se espera que las unidades revisadas lleguen a los profesores antes de fin de año, y a los chicos a primeros del año que viene.

La placa está en la línea de Arduino y otras similares, como Galileo, con un pequeño procesador de bajo consumo al que se podrá cargar código mediante el conector microUSB, que también le sirve de alimentación. Sin embargo, a diferencia de placas similares, BBC Micro Bit incluye una serie de luces y elementos para relacionarse con el mundo exterior. En concreto, una de las caras de la compacta placa contiene una matriz de 25 leds, 5 x 5, así como un par de pulsadores. Como otras tarjetas, BBC Micro Bit ofrece diversos puertos programables de entrada salida para captar otras señales, proporcionar salidas y comunicarse con otras tarjetas, ya sea de forma directa cableada o mediante conexión inalámbrica Bluetooth. Y, por último, también incluye sensores de posición y movimiento.

Gracias a los diversos sensores incluidos (de posición, magnetómetro y de aceleración), hay datos para conocer cuál es la posición de la tarjeta y sus movimientos. Esto permite contar con los elementos para crear, por ejemplo, una mando de videojuegos que actúe por el propio movimiento del dispositivo. Además, incluye medidor de temperatura y humedad. La circuitería integra también conectividad inalámbrica mediante Bluetooth, y, a través de su conector de entrada y salida, dispone de capacidad para conectarse a otras placas de tipo Arduino, Raspberry Pi, Galileo y similares.

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El BBC Micro Bit, o Micro:bit como está etiquetado en la placa, está contenido en una placa de 4 x 5 cm. El núcleo de esta placa es un procesador ARM Cortex M0 de 32 bits, a 16 MHz, dotado de 256 KB de memoria Flash para programa y 16 KB de RAM. Una de las peculiaridades del diseño de la placa es que cuenta con un conector de flanco, en el cual hay cinco grandes pistas, con sus correspondientes agujeros de buen tamaño, para aceptar terminales de 4 mm, pero que forma parte de un conector de 23 patillas. En la parte de conectividad hay unas tres salidas PWM, de seis a 17 entradas/salidas GPIO (dependiendo de la configuración), seis entradas analógicas y un canal serie E/S, así como un puerto SPI y otro I2C. El recuento preciso de canales de entrada y salida es un tanto variable, debido a que gran parte de los puertos son programables y capaces de actuar tanto como entrada o como salida, e incluso como canales analógicos o digitales. En la propia placa está integrada la antena de 2,4 GHz para la comunicación inalámbrica Bluetooth.

Además de la circuitería, BBC ha creado, con ayuda de Microsoft, una herramienta basada en un navegador, que simula el comportamiento de la placa. El proyecto es el fruto de la colaboración de unas 29 firmas, que van desde ARM, fabricante de microprocesadores, hasta Samsung, pasando por Microsoft o Farnell Element 14, que se encargará de la fabricación y eventual distribución. El proyecto está orientado a que las nuevas generaciones conozcan realmente la tecnología. Como indica Tony Hall, Director general de la BBC, en la actualidad los jóvenes terminan el colegio sabiendo usar la tecnología, pero sin conocer cómo se programa.

En marzo de este año, la BBC presentó un prototipo del ordenador, con respecto al cual la versión definitiva ha experimentado diversos cambios. Tal vez el más llamativo es que BBC Micro:Bit ha perdido la batería del prototipo, una pila tipo botón, que lo hacía apto como núcleo para dispositivos wearables, aunque todavía existe la posibilidad de alimentar la circuitería con un paquete externo de 3 voltios, mediante un par de pilas AA. Eso sí, el producto es más voluminoso. La razón parece estar relacionada con temas de seguridad, ya que incluir una pila de pequeño tamaño en un dispositivo dirigido a una audiencia tan joven conlleva ciertos riesgos que se han evitado en la versión definitiva.

Esta no es la primera aventura de la cadena pública inglesa en este campo, ya que en la década de los 80 “creó” el BBC Microsystem Computer, o, abreviadamente, BBC Micro, diseñado realmente por Acorn Computer, los creadores de los entonces populares Acorn Electron y Acorn Archimedes. La BBC convocó un concurso que ganó la propuesta de Acorn frente a competidores como el Sinclair Spectrum, entre otros. El BBC Micro, apodado “The Beeb”, era un ordenador de 8 bits, con procesador Rockwell 6502 a 2 MHz y 16 KB (sí, kilobytes) de memoria RAM en el modelo A, y 32 KB de memoria en el modelo B. Orientado al mercado educativo, el BBC Micro alcanzó una gran popularidad en escuelas británicas, llegando a alcanzar un 85% de los ordenadores que estaban en dichas aulas. Un intento británico de crear una especie de ordenador Apple local, en la línea de los equipos de la época.

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