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Un equipo de investigadores crea una plataforma de computación distribuida para colaborar en una investigación contra la enfermedad

Tu ordenador puede ayudar a luchar contra el Alzheimer

En ocasiones, determinadas investigaciones científicas requieren unos complejos cálculos matemáticos para poder ver la luz. Para poder resolverlas en el menor espacio de tiempo posible, sus responsables necesitarían utilizar todo el tiempo de proceso que pueden proporcionar varios superordenadores. No siempre es posible, por lo que muchas investigaciones tardan muchísimo en concluir. Por suerte, gracias a la computación distribuida, cualquier ordenador conectado a Internet puede colaborar en las investigaciones científicas cuyos responsables así lo decidan.

Para ello, generalmente, sólo hay que descargar un programa, que funciona en apariencia como un salvapantallas tradicional, pero que lo que hace es “prestar” a la investigación los “tiempos muertos” de tu equipo. Esto es: cuando no estás utilizando el ordenador y se activa el salvapantallas, tu equipo comienza a trabajar en la resolución de cálculos del proyecto científico con la que trabaja el programa. Y así, gracias a todos los equipos cuyos propietarios deciden participar en el programa, que pueden llegar a ser varios miles en todo el mundo, se aceleran investigaciones de gran relevancia.

El concepto atrajo el interés de un equipo de investigadores de la Universidad George Mason, que trabaja en un proyecto para descubrir el origen del Alzheimer. El equipo, liderado por el profesor asociado de biología computacional Dmitri Klimov, se encarga de la construcción de modelos informáticos encargados de estudiar las moléculas implicadas en el desarrollo del Alzheimer. Pero como sucede con todos los proyectos de esta envergadura, a no ser que se cuente con un gran poder de procesamiento, las simulaciones necesarias para su creación pueden tardar meses, o incluso años, en concluir. Por ello, los investigadores se han aliado con la compañía Paragon Computation para crear el proyecto Compute Against Alzheimer’s Disease (Computar contra la enfermedad de Alzheimer).

De esta unión ha nacido una plataforma de computación distribuida que permite a los ordenadores que se unan a ella colaborar para reducir el tiempo necesario para llevar a cabo las simulaciones de la investigación. Para unirse a esta plataforma sólo hay que descargar un programa de esta página web. Una vez instalado, se activará solo cuando el ordenador entre en reposo, y colaborará en esta investigación, uno de cuyos objetivos principales es el estudio de la proteína precursora amiloidea, el principal componente de las placas amiloides que, por motivos aún desconocidos, se forman en el cerebro de los pacientes con Alzheimer. Esperemos que ésta y otras investigaciones en curso puedan ayudar a encontrar el origen de la formación del Alzheimer, una terrible enfermedad que supone una de las principales causas de mortalidad en todo el mundo.

Imagen: Ed Uthman

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